Космическият апарат „Касини“ е регистрирал формиране на неголям леден обект в пръстените на Сатурн, съобщи НАСА. Анализирайки снимките, предадени на Земята, астрономи са стигнали до извода, че той може би документира раждането на нов естествен спътник от външната страна на пръстен А на Сатурн.

 Снимката е направена към осветената страна на пръстените, на около 53 градуса над тяхната плоскост. В момента на заснемането сондата се е намирала на около 1.2 млн. км от Сатурн. Разделителната способност е около 7 км на пиксел.

Снимките, направени от „Касини“ на 15 април 2013 година, показват смущения в самия край на пръстен А – най-отдалечения от газовия гигант. Те приличат на арка или дъга, която е с 20% по-ярка от околните обекти. Дължината й е 1200 километра, а широчината й – 10 километра. Учените са открили още необичайни изпъкналости на обикновено гладкото напречно сечение на пръстена. Според тях тази арка и изпъкналостта са се появили в резултат на гравитационното влияние на космически обект, разположен наблизо.

Според изследователите обектът няма да продължи да расте, а някои дори предполагат, че е възможно да се разпадне на части. Процесът на неговото формиране обаче помага на астрономите да разберат как ледените луни на Сатурн, в това число обвитият с облаци Титан и Енцелад, под чиято повърхност има океан, биха могли да се образуват от от по-масивни пръстени. Освен това благодарение на този обект ще научим повече за това как Земята и другите планети на Слънчевата система са се образували и са се отдалечили от Слънцето.

„Досега не сме виждали нещо подобно. Възможно е да ставаме свидетели на раждането на нов спътник, който скоро ще се отдели от пръстена на Сатурн и ще стане самостоятелен“, казва водещият автор на изследването Карл Мъри от Лондонския университет „Куин Мери“.

Космическият обект, който получи неофициалното име Пеги, е прекалено малък, за да може да бъде забелязан на снимки. По предварителни изчисления диаметърът му е под километър.

Размерът на спътниците на Сатурн зависи от тяхната отдалеченост от планетата: колкото по-далеч – толкова по-големи. Много от спътниците, както и частиците, от които се състоят пръстените на Сатурн, също в основата си се състоят от лед. Като се опират на тези данни и на други факти, учените предполагат, че ледените луни са се формирали от вещества на пръстените, а след това са се отдалечили от планетата, присъединявайки се към останалите луни.

Очаква се, че орбитата на Касини ще се приближи до далечния край на пръстен А през втората половина на 2016 година и ще предостави възможност за изучаване на обекта и дори неговото заснемане.

Мисията „Касини – Хюйгенс“ е съвместен проект на НАСА, Европейската и Италианската космически агенции. Сега станцията изследва Сатурн, неговите спътници и пръстени. Космическият апарат „Касини“, изстрелян на 15 октомври 1997 година, е първият изкуствен спътник на Сатурн.

По материали на NASA