Представете си Юпитер – най-голямата планета в нашата Слънчева система. Сега го уголемете в съзнанието си пет пъти. Сега прибавете звезда, която може да нагрява атмосферата на получената гигантска планета до 2500 градуса по Целзий. Полученият ад е WASP-121b – газов гигант, класифициран като „горещ Юпитер“. Тази екзопланета се намира на 900 светлинни години от Земята и споделя една интересна особеност с нашата родна планета – стратосферата.

В научен труд, публикуван в Nature, учени описват как с помощта на Hubble са успели да наблюдават стратосферата на WASP-121b – нещо, което се постига за пръв път за планета извън Слънчевата система. За да разберат какво е поведението на стратосферата на тази екзопланета, учените изследвали инфрачервената светлина, излъчена от водните молекули. Подобно излъчване на радиация се случва, когато молекулите периодично абсорбират и отделят големи количества енергия – например в много гореща среда.

Това, което е успял да заснеме Hubble, е впечатляващо. Водните молекули в стратосферата на WASP-121b са светели, подобно на пулсиращи живи въглени или свещ. Това откритие означава, че големи количества енергия под формата на топлина се отделят в атмосферата на екзопланетата. Учените изчислили, че стратосферата не само е по-гореща от повърхността, но температурата се покачва с почти 1000 градуса през сравнително тънкия слой газ.

Всичко това поставя пред учените поредната космическа загадка – обикновено температурата намалява, колкото по-разредена става атмосферата и колкото повече се доближаваме до открития Космос. На Земята този обърнат температурен градиент се обяснява с озона в атмосферата, но големият въпрос е – защо този огромен газов гигант има подобна на Земята атмосфера? Астрономите очакват да получат отговори при изстрелването на наследника на Hubble – космическия телескоп James Webb, който трябва да започне работа догодина.